Το κουφάρι ενός αμερικανικού αεροπλανοφόρου, το οποίο είχε βυθιστεί από τον ιαπωνικό στόλο ανοικτά της Αυστραλίας κατά τη διάρκεια του Β’ Παγκοσμίου Πολέμου, εντόπισε ομάδα ερευνητών, με επικεφαλής τον συνιδρυτή της Microsoft, Πολ Άλεν.

Πρόκειται για το πλοίο USS Lexington, γνωστό και ως «Lady Lex», το κουφάρι του οποίου κείτεται στον βυθό της Θάλασσας των Κοραλλίων, περίπου 800 χιλιόμετρα ανοικτά των ανατολικών ακτών της Αυστραλίας.

Το πλοίο, το οποίο μετέφερε 35 αεροσκάφη τη στιγμή της βύθισής του, ανακαλύφθηκε την Κυριακή από το ερευνητικό σκάφος Petrel του Αμερικανού δισεκατομμυριούχου.

Το «Lexington» και άλλο ένα αμερικανικό αεροπλανοφόρο, το «USS Yorktown», αναμετρήθηκαν με τρία ιαπωνικά αεροπλανοφόρα από τις 4 έως τις 8 Μαΐου του 1942 στη ναυμαχία της Θάλασσας των Κοραλλίων.

Η ναυμαχία της Θάλασσας των Κοραλλίων έχει θεωρηθεί ιδιαίτερα κρίσιμη καθώς ήταν αυτή που εμπόδισε την ιαπωνική προέλαση, που θα μπορούσε να είχε αποκόψει την Αυστραλία και τη Νέα Γουινέα από θαλάσσιες διόδους ανεφοδιασμού, και έπληξε δύο ιαπωνικά αεροπλανοφόρα, γεγονός που οδήγησε, ένα μήνα αργότερα, στη νίκη των ΗΠΑ στη ναυμαχία του Μιντγουέι.

«Δεν υπάρχει εμπορική αξία, αλλά σίγουρα υπάρχει ιστορική και αρχαιολογική αξία για την αναζήτηση και ανάκαλυψη του Λέξινγκτον. Είναι ένα ιστορικό αεροπλανοφόρο, και μάλιστα από τα πρώτα που φτιάχτηκαν. Το αεροπλανοφόρο μετέφερε σπάνια αεροσκάφη της εποχής που δεν έχουμε κανένα αντίγραφος τους σήμερα», είπε ο Ρόμπερτ Κραφτ, υπεύθυνος της ομάδας ερευνών.

Το «Lexington», το οποίο είχε υποστεί σοβαρές ζημιές από βόμβες και τορπίλες των Ιαπώνων, βυθίστηκε εσκεμμένα από άλλο αμερικανικό πολεμικό πλοίο, το USS Phelps, κατά την εκπνοή της ναυμαχίας.

Κατά την ερευνητική ομάδα του Άλεν, 2.770 άνθρωποι πρόλαβαν να εγκαταλείψουν το Lexington, προτού αυτό καταλήξει στον βυθό.

Το Lexington κατασκευάστηκε το 1925, ενώ οι έρευνες για τον εντοπισμό του διήρκεσαν έξι μήνες.

Ο 65χρονος σήμερα Πολ Άλεν είναι γνωστός για τη φιλανθρωπική του δραστηριότητα, ενώ χρηματοδοτεί θαλάσσιες έρευνες επί σειρά ετών.