Στη φάση των δοκιμών εισέρχεται το πρωτότυπο του γιγαντιαίου διαστημοπλοίου «Starship» της διαστημικής εταιρείας του Έλον Μασκ, SpaceX.

Όπως αναφέρεται σε δημοσίευμα του Space.com, το Starship Mk1 υποβλήθηκε σε δοκιμή πίεσης το βράδυ της Δευτέρας, στις εγκαταστάσεις της εταιρείας κοντά στο χωριό Μπόκα Τσίκα του νοτίου Τέξας.

Ο ιδρυτής και διευθύνων σύμβουλος της εταιρείας, Έλον Μασκ, παρουσίασε το Mk1 στα τέλη του Σεπτεμβρίου, κατά την ετήσια ενημέρωση για το Starship, που προορίζεται για μακρινά ταξίδια στο Διάστημα, με μεγάλες δυνατότητες μεταφοράς φορτίων και επιβατών.

Όπως αναφέρει στην ιστοσελίδα της η SpaceX, ως «Starship» αναφέρονται μαζί το διαστημόπλοιο Starship της και ο πύραυλος Super Heavy. Μαζί αποτελούν ένα πλήρως επαναχρησιμοποιούμενο σύστημα μεταφοράς, σχεδιασμένο να μεταφέρει πληρώματα και φορτία σε τροχιά γύρω από τη Γη, στη Σελήνη, στον Άρη και ακόμα παραπέρα. Σύμφωνα με την εταιρεία, θα είναι το «ισχυρότερο όχημα εκτόξευσης που αναπτύχθηκε ποτέ στον κόσμο», με τη δυνατότητα μεταφοράς φορτίων άνω των 100 τόνων σε τροχιά.

Το διαστημόπλοιο Starship είναι το πλήρως επαναχρησιμοποιούμενο δεύτερο επίπεδο του συνολικού σκάφους και έχει ενσωματωμένο χώρο φορτίου. Η διάμετρός του είναι εννιά μέτρα και το ύψος του 50 μέτρα.

Το πρώτο επίπεδο, ο πύραυλος Falcon Heavy, έχει ύψος 68 μέτρα, διάμετρο εννιά και θα επιστρέφει στη βάση του μετά την αποστολή, όπου και θα προσεδαφίζεται πάνω στα έξι του πόδια. Διαθέτει 37 πυραυλοκινητήρες Raptor, ενώ το Starship έχει έξι.

Κατά τη διάρκεια της παρουσίασης τον Σεπτέμβριο ο Μασκ είπε ότι το πρωτότυπο θα πραγματοποιήσει μη επανδρωμένες δοκιμαστικές πτήσεις σε ύψος 20 χλμ, ενδεχομένως εντός των επομένων μηνών. Παράλληλα, η εταιρεία κατασκευάζει και ένα δεύτερο σκάφος, το Mk2.

Απώτεροι στόχοι είναι το Starship να είναι έτοιμο για την πρώτη του μη επανδρωμένη αποστολή στη Σελήνη ως το 2022 και μια επανδρωμένη αποστολή, με επιβάτη τον Ιάπωνα δισεκατομμυριούχο Γιουσάκου Μαεζάβα, γύρω από τη Σελήνη, κατά το 2023.