Το… μεταθανάτιο «δωράκι» του Opportunity στην ανθρωπότητα

Παρότι πριν από μερικές εβδομάδες η ανθρωπότητα αποχαιρέτησε το Opportunity, το θρυλικό ρόβερ της NASA είχε άλλο ένα «δωράκι»να της προσφέρει…

Τον περασμένο Μάιο, το Opportunity βρισκόταν στην κοιλάδα Perseverance του Άρη, στην εσωτερική πλαγιά του κρατήρα Endurance, σε μία προσπάθεια των επιστημόνων να κατανοήσουν το πώς σχηματίστηκε. Η κοιλάδα είναι μήκους όσο δύο ποδοσφαιρικά γήπεδα και γεμάτη από αβαθείς κοιλότητες. Η συγκεκριμένη περιοχή έμελλε να είναι και ο τόπος «θανάτου» του Opportunity μετά από ισχυρή αμμοθύελλα – που μπλόκαρε τουλάχιστον το 99% του ηλιακού φωτός που έφθανε στην επιφάνεια του «κόκκινου» πλανήτη και στα ηλιακά πάνελ του ρόβερ. Οι μηχανικοί της NASA έχασαν την επαφή με το ρόβερ στις 10 Ιουνίου του 2018 και μετά από οκτώ μήνες άοκνων, πλην μάταιων, προσπαθειών επικοινωνίας, κήρυξαν το Opportunity και επισήμως… νεκρό και την αποστολή του εκτελεσθείσα.

Αμμοθύελλα «σκοτώνει» το Opportunity στον Άρη και η NASA έχει 45 μέρες για να το σώσει

Όμως, το Opportunity, δεν είχε πει την τελευταία του λέξη.

Αποδείχτηκε πως ακόμη και στην αρχική φάση της «σιγής ασυρμάτου», μεταξύ 13 Μαΐου και 10 Ιουνίου του περασμένου έτους, απαθανάτισε 354 λήψεις που δημιουργούν το «κύκνειο άσμα» του, ένα υπέροχο ασπρόμαυρο πανόραμα της τελευταίας κατοικίας του, της κοιλάδας Perseverance. Κάποια σημεία των φωτογραφιών είναι ασπρόμαυρα, καθώς το ρομποτικό όχημα δεν κατάφερε να ολοκληρώσει τo έργο του, χρησιμοποιώντας τα απαραίτητα φίλτρα.

«Αυτό το τελευταίο πανόραμα αντανακλά αυτό που έκανε το ρόβερ Opportunity μία τόσο εκπληκτική αποστολή εξερεύνησης και ανακάλυψης», τόνισε ο project manager, Τζον Κάλλας, του Εργαστηρίου Αεριώθησης της NASA (JPL), προσθέτοντας: «Στα δεξιά από το κέντρο μπορείτε να δείτε το χείλος του κρατήρα Endeavour. Στα αριστερά αυτού, τα ίχνη του ρόβερ ξεκινούν την κάθοδό τους και χαράσσουν το δρόμο στα γεωλογικά στοιχεία που οι επιστήμονές μας ήθελαν να μελετήσουν εκ του σύνεγγυς. Τέρμα δεξιά και αριστερά βλέπουμε το κάτω μέρος της κοιλάδας Perseverance και τον πυθμένα του κρατήρα Endeavour, παρθένο και ανεξερεύνητο, να περιμένει τις επισκέψεις των μελλοντικών εξερευνητών».

Το Opportunity αρχικά προοριζόταν να ζήσει μόνο 90 αρειανές μέρες και να διανύσει ένα χιλιόμετρο. Το ταξίδι του έμελλε να διαρκέσει πάνω από 15 χρόνια όπου το ρόβερ κάλυψε από 45 χιλιόμετρα, κάνοντας πολλές σημαντικές ανακαλύψεις. Μεταξύ άλλων, βρήκε άφθονες ενδείξεις ότι κάποτε ο Άρης ήταν πιο ζεστός και υγρός αλλά και ότι υπήρχε σε αυτόν νερό πριν από 3,5 έως τέσσερα δισεκατομμύρια χρόνια – δημιουργώντας συνθήκες που πιθανώς ευνοούσαν την ανάπτυξη ζωής.